2025進入電動飛機新勢代

【翻天覆地】

謝利

正當市場仍在擔心特斯拉(Tesla)的平民版電動車 Model 3 能否趕上預期產量,過去被視為天才的創辦人 Elon Musk,今日也如身陷囹圄,徹夜難眠,承受著巨大壓力。但大眾運輸工具的電動化,可能比預期更迅速地翻到新的一頁。挪威政府表示,在減少碳排放的前題下,傳統燃油飛機會被逐步取代,到了 2040 年,該國所有短途航班都會使用電動飛機,為航空業帶來翻天覆地的改變。

今年 7 月,挪威交通部長 Ketil Solvik-Olsen 與國家機場營運商 Avinor 的行政總裁 Dag Falk-Petersen 在媒體面前進行了一項航空業的創舉,兩人乘坐斯洛文尼亞飛機生產商 Pipistrel 所製造的雙座位飛機 Alpha Electro G2,並由 Falk-Petersen 操作,在奧斯陸的上空短暫飛行了幾分鐘。

顧名思義,Alpha Electro G2 正是一台電動飛機,純電力驅動。

「以電池發動的飛機已經由科學想像變成設計藍圖,如今經已投產。」如 BBC 形容:「但這一切只是開始。」挪威政府預期,當電動飛機正式普及後,可在未來數十年有效減少碳排放,亦將成為航空業發展史上對改善環境污染影響最深遠的一大步。不過,目前電動飛機的技術水平,還存在一個主要障礙:製造商未能建造常用客機大小的電動飛機。

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電動飛機勢將在短途航線上,取代更大、更重又更昂貴的傳統飛機。

就像挪威交通部長的親身體驗,現時電動飛機市場只包括小型飛機,機艙空間只能勉強搭載兩個成年人。如果是傳統客機的尺寸,飛機上用來供電的電池體積和重量將會超過負荷。

不過,Falk-Petersen 對前景頗有信心,認為技術問題很快就會解決。「三年前,我們董事會曾接觸過圖盧茲的空中巴士(Airbus),他們表示,早已就這方面投放了不少資源。還有波音(Boeing),他們也透過飛機製造商 Zunum Aero 和 NASA 正在嘗試。因此我們才擬定計劃,讓挪威的航空業務電動化。」

從地理因素而言,挪威亦有著拓展電動飛機服務的重要優勢。因為電動飛機的電池體積有限制,續航力遠遠不及傳統燃油飛機,意味著電動飛機的未來發展也勢將以短途航班為主。挪威大部分地區都是山脈地形,鄰近又有大量近海島嶼,公路、鐵路或船運的效率較低,尤其在冬季,公路和路軌經常會被積雪阻擋,因此,本身就有不少人選擇乘坐短途航班,Avinor 在挪威營運的機場就超過 46 個。

Falk-Petersen 表示:「在這裡,很多航班的飛行時間都只介乎 15 至 30 分鐘。因此我們才有此決心,且真的可以讓飛機製造商在 1 至 2 年內開始投標生產。」目前,挪威政府希望飛機製造商能為該國提供一種 25 至 30 座的電動飛機,並預期第一架最早能在 2025 年投入服務。Falk-Peterson 表示:「我們確信可以實現這種規格的電動飛機。」

電動飛機正處於蓬勃發展的階段,BBC 引述諮詢公司羅蘭貝格(Roland Berger)管理諮詢公司的調查,指去年全球各地已在進行超過 100 項電動飛機研發計劃,剛才提到的 Pipistrel 只是其中之一。其發言人 Taja Boscarol 指,公司現正開發 4 座位的電動飛機 Taurus G4,並很有可能是全球第一架全電動 4 座飛機。另外,就像今日成為各地車廠新寵的油電混合車,為了配合電動飛機市場的未來增長, Pipistrel 亦打算在 2025 年投產一款 19 座的油電混合客機。

已表明將會跟 Pipistrel 成為挪威短途航班競爭者的同業,包括了總部位於西雅圖的 Zunum Aero。Zunum Aero 成立於 2013 年,早已獲航空業巨頭波音注資。公司最初計劃在 2022 年前開發出一款 12 座短途客機,並在 2027 年開發出飛行距離為 1,000 英里的 50 座電動飛機。公司行政總裁 Ashish Kumar 更表示,其電動飛機大計不止於此:「我們認為,到了 2020 年代尾,將能製造續航距離長達 1,500 英里的 100 座電動飛機。」

或者,不少人對電動飛機的第一顧慮,是它能否為飛機航行提供足夠電力。目前除了燃油外,還沒有其他替代品可以應付客機所需的龐大能量,電池雖同樣能存儲電力,卻礙於電池本身重量,可能只夠小型客機之用,遠遠不足以推動載有數百名乘客的客機。

但 Kumar 補充指,電動飛機目前的技術難關,還包括了電池本身是否可靠,又能否維持穩定電力輸出,確保航行過程始終有電。還有,要考慮如何處理電池散熱的問題。

Kumar 表示,其中一個解決方案,是完完全全將短途航班專用的飛機尺寸縮小。「目前大多數飛機都是為了中長途航班而設計的。它們適宜於長達 4,000 英里的航班,但其實日常航班中有 80% 的航行距離都低於 1,500 英里。它們是中長途飛機,但用作短途飛行。」他認為,電動飛機的其中一大價值,正是用於距離較短的航線上,取代這些更大、更重又更昂貴的傳統飛機。

「從某方面來說,電池反而是我們所面對的問題之中最易解決的。」

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電動飛機製造商 Pipistrel 正開發全球第一架電動 4 座飛機。

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