牙刷是明朝人發明嗎?

【星期天文林】

馮睎乾

顏純鈎先生在週日專欄〈中國的發明〉內,引述北大經濟學教授張維迎的演講,說中國改變世界的最後一項大發明,就是明朝的牙刷。張教授指出,中國體制扼殺人的思想和行動自由,削弱中國人創造力,我百分百同意,但說牙刷是中國最後的重要發明,我則不敢苟同。

張教授認為牙刷發明於明朝,大概是相信了美國牙醫學會的說法——他們聲稱豬鬃牙刷是明孝宗朱祐樘(1470-1505)在1498年發明的。然而大量文獻和考古發現,都顯示這說法是毫無根據的。在未有牙刷的時代,古人已有早上漱口的習慣,即《禮記.內則》所謂「雞初鳴,咸盥漱」。那時漱口或用鹽、醋和溫水等,有時亦用手指直接揩刷。

手指畢竟欠缺衛生,於是自隋唐開始,就流行用楊柳枝刷牙。唐朝醫學家王燾在《外臺秘要》提及「升麻揩齒方」,用升麻、白芷、蒿本、細辛、沉香和寒水石,「上六味搗篩為散,每朝楊柳枝咬頭軟,點取藥揩齒,香而光潔。」其後,楊柳枝亦漸漸演化為牙刷,在一九八五年挖掘的成都指揮街唐宋遺址中,兩個唐代灰坑出土了四枚骨製牙刷,證明牙刷在唐朝已經存在,不是明孝宗的發明。

到了宋朝,出現了馬尾製成的植毛牙刷,初時不叫「牙刷」,稱為「刷牙子」。這種牙刷有多普及,我不太清楚,但參考元末郭鈺〈郭恒惠牙刷得雪字〉一詩,可知牙刷並不便宜,詩中有云:「倦遊十載舌空存,欲挽銀河漱芳潔。南州牙刷寄來日,去膩滌煩一金直。」牙刷價值一金,有學者研究過,大約等於當時94.4公斤米的價錢。

看了上述「牙刷簡史」,我們知道牙刷的發明,的確跟所謂「中國人」有關(古代並無今天的「中國」概念,故說「所謂」),但啟發唐人發明牙刷的楊柳枝,其實是印度的發明。東漢翻譯的《佛說溫室洗浴眾僧經》,已提到佛祖教人用「楊枝」刷牙,還用賣廣告的口吻,說楊枝刷牙可令人「口齒香好,方白齊平,所說教令,莫不肅用」。可見「牙刷是中國發明」只說對一半,我認為必須還「天竺」一個公道。

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